Cuando se iniciaron las primeras investigaciones sobre el sonambulismo, los investigadores creían que el soñador estaba actuando el sueño. Por ejemplo, en un estudio de 1954 los investigadores llegaron a la conclusión de que la "represión de sentimientos hostiles hacia el padre provocó que los pacientes reaccionen con sonambulismo mediante la actuación en el mundo de los sueños de las fantasías distorsionadas que tienen sobre las figuras de autoridad, tales como padres, funcionarios y superiores severos". Pero ese mismo grupo de investigadores publicó un nuevo estudio 12 años después, en 1966, en el cual mencionan que el sonambulismo "poco tiene que ver con el soñar. De hecho, ocurre cuando el durmiente está disfrutando del sueño más profundo e inconsciente, una fase en la cual los sueños no suelen ser recordados".

En general, el sueño se clasifica en fases de sueño REM (sueño con movimiento ocular rápido) y NREM (sin movimientos oculares rápidos). Como hemos mencionado anteriormente, en general, los sueños ocurren durante la fase REM, aunque en raras ocasiones también pueden ocurrir durante la fase NREM. En términos generales, los investigadores actuales coinciden en que el sonambulismo es un trastorno del sueño que pertenece a la familia de las parasomnias. Durante la fase de sueño de ondas lentas (en general, las fases 1, 2 o 3 del sueño), los durmientes realizan actividades que normalmente ejecutan mientras están en plena vigilia. Por lo general, las actividades incluyen sentarse en la cama, caminar hasta el baño, limpiar o, a veces, actividades más peligrosas tales como cocinar, comer, manejar o realizar movimientos extraños. Los sonámbulos suelen no tener recuerdos, o muy vagos, de los incidentes porque están realmente dormidos (aunque pueda parecer que están despiertos a quienes no los observan atentamente). Hasta el día de hoy, el sonambulismo fascina a la comunidad de investigadores del sueño, así como también a la cultura popular que lo refleja en películas, libros, programas de televisión, etc.

Actualmente, las investigaciones más recientes descubrieron que, de hecho, el sonambulismo se trata de un trastorno del sueño en el cual los durmientes realizan actividades durante el ciclo de sueño REM. Este trastorno del sueño puede ser peligroso porque la pérdida de atonía muscular (o parálisis) puede hacer que los durmientes se lastimen mientras están en la fase REM del sueño.